Quatre écolières noires tuées dans l'attentat à la bombe contre une église à Birmingham

Quatre écolières noires tuées dans l'attentat à la bombe contre une église à Birmingham


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Le 15 septembre 1963, une bombe explose lors des offices du dimanche matin dans l'église baptiste de la 16e rue à Birmingham, en Alabama, tuant quatre jeunes filles : Addie Mae Collins (14 ans), Cynthia Wesley (14 ans), Carole Robertson (14 ans) et Carol Denise McNair (11).

Avec sa grande congrégation afro-américaine, la 16th Street Baptist Church a servi de lieu de rencontre pour les leaders des droits civiques comme Martin Luther King, Jr., qui a autrefois qualifié Birmingham de "symbole de résistance inconditionnelle à l'intégration". Le gouverneur de l'Alabama, George Wallace, a fait de la préservation de la ségrégation raciale l'un des objectifs centraux de son administration, et Birmingham avait l'un des chapitres les plus violents et les plus anarchiques du Ku Klux Klan.

L'attentat à la bombe contre une église était le troisième à Birmingham en 11 jours après qu'un ordre fédéral soit tombé pour intégrer le système scolaire de l'Alabama. Quinze bâtons de dynamite ont été plantés dans le sous-sol de l'église, sous ce qui s'est avéré être les toilettes des filles. La bombe a explosé à 10 h 19, tuant Cynthia Wesley, Carole Robertson et Addie Mae Collins, toutes âgées de 14 ans, et Denise McNair, 11 ans. Immédiatement après l'explosion, les membres de l'église ont erré hébétés et ensanglantés, couverts de poudre blanche et de vitraux brisés, avant de commencer à creuser dans les décombres pour rechercher des survivants. Plus de 20 autres membres de la congrégation ont été blessés dans l'explosion.

Lorsque des milliers de manifestants noirs se sont rassemblés sur les lieux du crime, Wallace a envoyé des centaines de policiers et de soldats de l'État dans la région pour disperser la foule. Deux jeunes hommes noirs ont été tués cette nuit-là, l'un par la police et l'autre par des voyous racistes. Pendant ce temps, l'indignation du public face à l'attentat a continué de croître, attirant l'attention internationale sur Birmingham. Lors des funérailles de trois des filles (la famille préférait un service séparé et privé), King s'est adressé à plus de 8 000 personnes en deuil.

Un membre bien connu du Klan, Robert Chambliss, a été accusé de meurtre et d'avoir acheté 122 bâtons de dynamite. En octobre 1963, Chambliss a été innocenté de l'accusation de meurtre et a reçu une peine de six mois de prison et une amende de 100 $ pour la dynamite. Bien qu'une enquête ultérieure du FBI ait identifié trois autres hommes - Bobby Frank Cherry, Herman Cash et Thomas E. Blanton, Jr. - comme ayant aidé Chambliss à commettre le crime, il a été révélé plus tard que le président du FBI, J. Edgar Hoover, avait bloqué leurs poursuites et arrêté l'enquête sans dépôt d'accusations en 1968. Après que le procureur général de l'Alabama, Bill Baxley, ait rouvert l'affaire, Chambliss a été reconnu coupable en 1977 et condamné à la prison à vie.

Les efforts visant à poursuivre les trois autres hommes soupçonnés d'être responsables de l'attentat à la bombe se sont poursuivis pendant des décennies. Bien que Cash soit décédé en 1994, Cherry et Blanton ont été arrêtés et inculpés de quatre chefs de meurtre en 2000. Blanton a été reconnu coupable et condamné à la prison à vie. Le procès de Cherry a été retardé après que les juges ont statué qu'il était mentalement incapable de subir son procès. Cette décision a ensuite été annulée. Le 22 mai 2002, Cherry a été reconnu coupable et condamné à perpétuité, apportant une victoire tant attendue aux amis et aux familles des quatre jeunes victimes.

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Quatre écolières noires tuées dans l'attentat à la bombe contre une église à Birmingham - HISTOIRE

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Birmingham, Alabama, 15 septembre - Une bombe a gravement endommagé une église noire aujourd'hui pendant les services de l'école du dimanche, tuant quatre filles noires et déclenchant des émeutes raciales et d'autres violences au cours desquelles deux garçons noirs ont été abattus.

Quatorze nègres ont été blessés dans l'explosion. Un nègre et cinq blancs ont été blessés dans les troubles qui ont suivi.

Quelque 500 gardes nationaux en tenue de combat se tenaient aux armureries ici ce soir, sur ordre du gouverneur George C. Wallace. Et 300 soldats de l'État ont rejoint la police de Birmingham, les députés du shérif du comté de Jefferson et d'autres unités chargées de l'application des lois dans les efforts pour rétablir la paix.

Le gouverneur Wallace a envoyé les gardes et les soldats en réponse aux demandes des autorités locales.

Des coups de feu sporadiques ont retenti dans les quartiers noirs ce soir, et de petits groupes de résidents parcouraient les rues. Mis à part les patrouilles qui ont sillonné la ville armée de fusils anti-émeute, de carabines et de fusils de chasse, peu de Blancs ont été vus.

À un moment donné, trois incendies ont brûlé simultanément dans des sections noires, un dans une usine de balais et de vadrouilles, un dans une entreprise de couverture et un troisième dans un autre bâtiment. Une bombe incendiaire a été lancée dans un supermarché, mais les flammes ont été rapidement éteintes. Les pompiers ont enquêté sur les incendies dans deux maisons vacantes pour voir si un incendie criminel était impliqué.

Le maire Albert Boutwell et d'autres responsables municipaux et dirigeants civiques sont apparus sur la chaîne de télévision WAPI tard ce soir et ont exhorté les résidents à coopérer pour mettre fin à "ce règne de terreur insensé".

Le shérif Melvin Bailey a qualifié cette journée de "la plus pénible de l'histoire de Birmingham".

L'explosion à l'église baptiste de la 16e rue ce matin a amené des centaines de nègres en colère à affluer dans les rues. Certains ont attaqué la police avec des pierres. La police les a dispersés en tirant des coups de fusil au-dessus de leur tête.

Johnny Robinson, un nègre de 16 ans, a reçu une balle dans le dos et tué par un policier avec un fusil de chasse cet après-midi. Les officiers ont déclaré que la victime faisait partie d'un groupe qui avait lancé des pierres sur des jeunes blancs traversant la zone dans des voitures arborant des drapeaux de bataille confédérés.

Lorsque la police est arrivée, les jeunes ont pris la fuite et un policier a déclaré qu'il avait tiré bas mais qu'une partie du tir avait touché le jeune Robinson dans le dos.

Virgil Wade, un Noir de 13 ans, a été tué par balle juste à l'extérieur de Birmingham alors qu'il faisait du vélo. Le bureau du shérif du comté de Jefferson a déclaré "qu'il n'y avait apparemment aucune raison" pour le meurtre, mais a indiqué qu'il était lié aux troubles raciaux généraux.

Un autre jeune Noir et un jeune Blanc ont été abattus mais pas grièvement blessés lors d'incidents séparés. Quatre Blancs, dont un couple en lune de miel de Chicago, ont été blessés par des pierres alors qu'ils traversaient le quartier de l'attentat à la bombe.

L'attentat à la bombe, le quatrième incident de ce type en moins d'un mois, a causé de lourds dommages à l'église, à un immeuble de bureaux de deux étages de l'autre côté de la rue et à une maison.

Wallace offre une récompense

Le gouverneur Wallace, à la demande des responsables de la ville, a offert une récompense de 5 000 $ pour l'arrestation et la condamnation des kamikazes.

Aucun des 50 attentats à la bombe contre la propriété des Noirs ici depuis la Seconde Guerre mondiale n'a été résolu.

Le maire Boutwell et le chef de la police Jamie Moore ont exprimé leur crainte que l'attentat à la bombe, venant s'ajouter aux tensions suscitées par la déségrégation de trois écoles la semaine dernière, n'entraîne de nouvelles violences.

George G. Seibels Jr., président du comité de police du conseil municipal, a diffusé ce soir des appels fréquents aux parents blancs, les exhortant à empêcher leurs enfants d'organiser des manifestations demain. Il a déclaré qu'une répétition des cortèges de voitures ségrégationnistes qui ont couru dans les rues jeudi et vendredi derniers "pourrait provoquer de graves problèmes, pouvant entraîner la mort ou des blessures".

Le révérend Martin Luther King Jr. est arrivé ce soir en avion d'Atlanta. Il avait dirigé les Noirs, qui représentent près d'un tiers de la population de Birmingham & aposs, dans une campagne de cinq semaines au printemps dernier qui a apporté une certaine déségrégation au comptoir du déjeuner et de meilleures opportunités d'emploi. L'église bombardée avait été utilisée comme point de rassemblement par des manifestants noirs.

Le colonel Albert J. Lingo, directeur d'État de la sécurité publique et commandant des soldats, a rencontré le maire Boutwell et le conseil municipal en séance d'urgence. Ils ont discuté de l'imposition d'un couvre-feu, mais ont décidé de ne pas le faire.

L'attentat à la bombe est intervenu cinq jours après la déségrégation de trois écoles auparavant entièrement blanches à Birmingham. La voie avait été dégagée pour la déségrégation lorsque le président Kennedy a fédéralisé la Garde nationale de l'Alabama et que les tribunaux fédéraux ont rendu une ordonnance radicale contre le gouverneur Wallace, mettant ainsi fin à son défi envers l'étape d'intégration.

Les quatre filles tuées dans l'explosion venaient d'entendre Mme Ella C. Demand, leur enseignante, terminer la leçon de l'école du dimanche pour la journée. Le sujet était "L'amour qui pardonne".

Pendant la période entre la classe et une assemblée dans l'auditorium principal, elles se sont rendues au salon des femmes au sous-sol, à l'angle nord-est de l'église.

L'explosion s'est produite vers 10 h 25. (12h25, heure de New York).

Les membres de l'église ont déclaré avoir trouvé les filles blotties les unes contre les autres sous un tas de débris de maçonnerie.

Les parents de 3 sont des enseignants

Les deux parents de chacune des trois victimes enseignent dans les écoles de la ville. Les morts ont été identifiés par les responsables du CHU comme :

Cynthia Wesley, 14 ans, fille unique de Claude A. Wesley, directeur de l'école primaire Lewis, et de Mme Wesley, enseignante là-bas.

Denise McNair, 11 ans, également fille unique, dont les parents sont enseignants.

Carol Robertson, 14 ans, dont les parents sont enseignants et dont la grand-mère, Mme Sallie Anderson, est l'un des membres noirs d'un comité biracial établi par le maire Boutwell pour faire face aux problèmes raciaux.

Addie Mae Collins, 14 ans, sur qui aucune information n'était disponible dans l'immédiat.

L'explosion a fait des trous béants dans les murs du sous-sol de l'église. Les étages des bureaux à l'arrière du sanctuaire semblaient près de s'effondrer. Les escaliers étaient bloqués par des cadres de fenêtres brisés, du verre et du bois.

L'inspecteur en chef de la police W. J. Haley a déclaré que l'impact de l'explosion indiquait qu'au moins 15 bâtons de dynamite pourraient l'avoir causé. Il a déclaré que la police avait parlé à deux témoins qui ont déclaré avoir vu une voiture passer devant l'église, ralentir puis accélérer avant l'explosion.


Four Girls Forever Lost : il y a 57 ans, l'attentat à la bombe contre l'église baptiste de la 16e rue a réveillé la nation aux conséquences mortelles de la haine

Addie Mae Collins était une fille extravertie et artistique qui, adolescente noire en 1963, faisait volontiers du porte-à-porte dans les quartiers blancs de Birmingham, en Alabama, pour vendre des tabliers et des maniques que sa mère avait cousus ensemble pour joindre les deux bouts.

Denise McNair a joué dans des pièces de théâtre, des routines de danse et des lectures de poésie pour amasser des fonds pour la recherche sur la dystrophie musculaire. Elle se lie d'amitié avec Condoleezza Rice, une autre élève du primaire qui deviendra plus tard secrétaire d'État des États-Unis.

Carole Robertson était une bonne élève qui aimait lire et danser. Elle a chanté dans le chœur de son école primaire, joué de la clarinette et était membre de Jack and Jill of America, une organisation de jeunesse et de famille à l'esprit civique.

Cynthia Wesley a été élevée par une mère célibataire mais est restée avec ses parents adoptifs afin qu'elle puisse fréquenter une meilleure école, où elle excellait en mathématiques, en lecture et en musique.

La vie des quatre filles s'est entrelacée et s'est tragiquement terminée à 10 h 21 le dimanche 15 septembre 1963, lorsqu'une bombe posée par des hommes du Klan à l'extérieur du salon des dames de l'église baptiste de la 16e rue à Birmingham a explosé, les tuant et les blessant sur le coup. 20 autres.

Dans les instants juste avant les meurtres, les filles ont discuté nerveusement et ont redressé leurs robes blanches fantaisie en vue de la Journée de la jeunesse. Addie Mae, 14 ans, et Denise, 11 ans, se préparaient à chanter dans la chorale de l'église. Carole et Cynthia – toutes deux âgées de 14 ans – allaient être huissiers. Addie Mae aidait Denise à nouer la ceinture de sa robe. Mais avant qu'elle n'ait pu finir, la bombe a explosé.

Les meurtres ont suscité l'indignation à l'échelle nationale et ont dynamisé le mouvement des droits civiques. Dix mois plus tard, le président Lyndon B. Johnson a signé le Civil Rights Act de 1964, qui a mis légalement fin à plus de 70 ans de ségrégation de Jim Crow.

Sept ans plus tard, le Southern Poverty Law Center a été créé et a commencé à appliquer la loi dans le cadre de poursuites en matière de droits civils.

Addie Mae Collins, 14 ans, se préparait à chanter dans la chorale pour les services du dimanche à l'église baptiste de la 16e rue lorsqu'une bombe lui a coûté la vie et celle de trois autres filles. Sa sœur, Sarah, alors âgée de 12 ans, a survécu mais a perdu un de ses yeux et son rêve de devenir infirmière.

Cynthia Wesley, 14 ans, est née Cynthia Morris et a été élevée par une mère célibataire, mais elle a passé des jours de semaine avec des parents adoptifs à Birmingham pour fréquenter une meilleure école, où elle a excellé en mathématiques, en lecture et en musique.

Denise McNair, 11 ans, a mis en scène des pièces de théâtre, des routines de danse et des lectures de poésie dans l'abri d'auto de sa famille pour amasser des fonds pour la recherche sur la dystrophie musculaire. Elle a également joué au baseball et était membre des Brownies. Condoleezza Rice, qui deviendra plus tard secrétaire d'État américaine, faisait partie de ses amis de l'école primaire.

Carole Robertson, 14 ans, était une élève très performante qui jouait de la clarinette, chantait dans des chorales d'école primaire et était membre de la fanfare de son lycée. Elle a également participé aux cours de danse du samedi et au club scientifique.

Avec la force de 19 pièces de dynamite cachées sous les escaliers, l'explosion de l'attentat de la 16th Street Baptist Church à Birmingham a laissé un grand cratère à la base de l'église et a soufflé les fenêtres du bâtiment de l'autre côté de la rue. Photo par AP Images.

Une foule débordante assiste aux services commémoratifs à l'église baptiste de la Sixième Avenue à Birmingham le 18 septembre 1963, pour trois des quatre filles noires tuées dans l'attentat à la bombe. Les meurtres ont suscité l'indignation à l'échelle nationale et ont dynamisé le mouvement des droits civiques. Photo par AP Images.

Le leader des droits civiques, le révérend Martin Luther King Jr. est suivi par les révérends. Fred Shuttlesworth, à gauche, et Ralph Abernathy alors qu'ils assistent aux funérailles à l'église baptiste de la Sixième Avenue pour trois des quatre filles noires tuées dans l'attentat à la bombe contre l'église. Photo par AP Images.

La famille de Carole Robertson assiste à ses funérailles le 17 septembre 1963 à Birmingham. Assis de gauche à droite : la sœur de Carole, Dianne, et ses parents, Alvin Robertson Sr. et Alpha Robertson. Photo par Horace Cort/AP Images.

Maxine et Chris McNair tiennent une photo de leur fille, Denise, le lendemain de sa mort dans l'attentat à la bombe. Maxine McNair était éducatrice. Chris McNair était un photographe accompli et l'un des premiers membres noirs de l'Assemblée législative de l'Alabama. Photo par AP Images.

Les funérailles ont lieu au cimetière Woodlawn à Birmingham pour Cynthia Wesley. Quelques instants plus tard, des services ont eu lieu sur une tombe voisine pour Addie Mae Collins, une autre victime de l'attentat à la bombe de la 16th Street Baptist Church. Photo de Bettmann/Getty Images.

Des manifestants lors d'une manifestation pour les droits civiques à Washington, D.C., le 22 septembre 1963, tiennent des affiches indiquant « Plus de Birmingham », en réponse à l'attentat à la bombe contre l'église baptiste de la 16e rue. Dix mois plus tard, le président Lyndon B. Johnson a signé le Civil Rights Act de 1964. Photo de Pictorial Parade/Getty Images.

Une statue commémorative d'Addie Mae Collins, Denise McNair, Carole Robertson et Cynthia Wesley – les quatre filles tuées dans l'attaque – se trouve maintenant dans le parc Kelly Ingram, en face de l'église baptiste de la 16e rue à Birmingham. Photo du Washington Post Photo/Hal Yeager/Getty Images.

Pour honorer le sacrifice des filles et l'impact puissant qu'il a eu sur le mouvement des droits civiques, leurs noms ont été inscrits sur la table circulaire en granit noir du Civil Rights Memorial en face du siège du SPLC à Montgomery. Le Mémorial, commandé par le SPLC, enregistre les noms de 40 martyrs des droits civiques et relate leur mort et d'autres événements majeurs du mouvement dans des lignes qui rayonnent comme les aiguilles d'une horloge.

En tant que directeur du Civil Rights Memorial Center, également géré par le SPLC, j'honore chaque jour l'esprit des filles en m'assurant que le monde n'oublie jamais leurs noms - des noms dont il faut se souvenir tout comme ceux d'autres Noirs non armés qui ont été tués récemment, dont George Floyd, Breonna Taylor, Tony McDade, Sean Reed, Yassin Mohamed, Ahmaud Arbery, Rayshard Brooks et bien d'autres.

Tout comme la mort des quatre filles à Birmingham a suscité l'indignation du public et un engagement renouvelé en faveur des droits civils, les manifestations de Black Lives Matter contre la brutalité policière cette année ont inauguré un sentiment renouvelé d'espoir que notre nation puisse un jour trouver un moyen significatif pour lutter contre le racisme anti-noir systémique - non seulement dans l'application de la loi, mais aussi dans toutes nos institutions et la société en général.

En septembre 1963 – alors que la ségrégation légale était en train de mourir – les suprémacistes blancs ont répondu avec violence aux calculs de l'Amérique sur l'injustice raciale. Les hommes du Klan qui ont posé la bombe voulaient terroriser la communauté noire lorsqu'ils visaient l'église que le révérend Martin Luther King Jr. et d'autres dirigeants utilisaient comme lieu de rencontre, terrain d'entraînement et point de ralliement pour la croisade des enfants de Birmingham et d'autres actions directes pour les civils droits.

Aujourd'hui, nous voyons des formations de milices lourdement armées de suprémacistes blancs et d'autres extrémistes d'extrême droite descendre dans la rue pour affronter des marches antiracistes pacifiques dans les villes du pays.

Le SPLC a identifié des nationalistes blancs et des néo-nazis lors des manifestations de Black Lives Matter à Knoxville, Tennessee Washington, D.C. et Dallas quelques jours seulement après que la police a tué George Floyd à Minneapolis.

Tragiquement, à Kenosha, dans le Wisconsin, deux hommes qui protestaient contre les tirs de la police contre Jacob Blake ont été abattus fin août par un homme armé qui s'est joint à un contingent de milices pour effectuer des patrouilles armées pendant les manifestations. Au moins un homme qui dit avoir marché avec le tireur accusé avant la fusillade était plongé dans la propagande de la suprématie blanche, a révélé une enquête du SPLC. L'adolescent de 17 ans inculpé dans l'incident, qui a également fait une personne blessée par un fusil d'assaut AR-15, a revendiqué la légitime défense.

La peur et le ressentiment face à la diversité croissante de notre nation sont au cœur de la haine qui fait rage à travers l'Amérique depuis des années. Et nous avons vu avec horreur une vague de violence mortelle prendre la vie d'innocents à maintes reprises - à Charleston, en Caroline du Sud, à Charlottesville, en Virginie, à Poway, en Californie, à El Paso, au Texas et à Pittsburgh.

En 1963, de nombreux militants des droits civiques, dont King, ont accusé le gouverneur de l'Alabama, George Wallace, d'avoir créé le climat toxique qui a conduit à l'attentat à la bombe contre l'église. "Le sang de quatre petits enfants … est sur vos mains", a-t-il écrit dans un télégraphe à Wallace. "Vos actions irresponsables et malavisées ont créé à Birmingham et en Alabama l'atmosphère qui a induit une violence continue et maintenant des meurtres." Quelques jours avant l'attentat à la bombe, Wallace avait déclaré que la nation avait besoin de "quelques funérailles de première classe" pour résoudre ses problèmes de race.

Aujourd'hui, nous avons un président qui ne prend pas la peine de déguiser son étreinte des nationalistes blancs. Il n'est donc pas surprenant que nous ayons vu cette idéologie dangereuse et intrinsèquement violente faire à nouveau partie du domaine politique dominant.

Pour contrer cette haine, nous devons tous travailler avec vigilance contre la suprématie blanche pour apporter l'espoir, l'équité et l'inclusion qui conduiront à une véritable justice pour tous. Et nous devons tenir nos dirigeants responsables de leurs paroles, car ces paroles incitent les autres à agir, parfois avec des conséquences mortelles.

C'est ainsi que nous pouvons honorer Addie Mae Collins, Denise McNair, Carole Robertson, Cynthia Wesley et les innombrables autres qui ont perdu la vie aux mains de la haine.


2 Accusé dans l'explosion d'une église en 1963 qui a tué 4 filles de Birmingham

Près de 37 ans après un attentat à la bombe qui a horrifié la nation, les autorités ont inculpé aujourd'hui deux suspects de longue date de meurtre dans la mort de quatre filles noires dans l'explosion à Birmingham&# x27s 16th Street Baptist Church.

Thomas E. Blanton Jr. et Bobby Frank Cherry, tous deux affiliés au Ku Klux Klan et considérés comme suspects depuis des décennies dans l'attentat à la bombe de 1963, se sont rendus ce matin après avoir été inculpés par un grand jury d'État mardi. Ils sont détenus dans la prison du comté de Jefferson ici sans caution.

Un seul homme, Robert Chambliss, a été jugé dans cette affaire, et ce n'est qu'en 1977, 14 ans après l'attentat. Il a été reconnu coupable de meurtre, condamné à perpétuité et est décédé en prison en 1985. Herman Cash, un autre homme nommé comme suspect dans les premiers dossiers du Federal Bureau of Investigation, est décédé en 1994 sans jamais avoir été inculpé.

Les autorités fédérales ont rouvert leur enquête sur l'attentat à la bombe en 1996, mais elles ont refusé aujourd'hui de discuter des preuves qu'elles ont recueillies contre M. Blanton, 61 ans, de Birmingham, et M. Cherry, 69 ans, de Mabank, au Texas.

Plusieurs membres de la famille de M. Cherry, dont une ex-femme et une petite-fille, ont déclaré avoir dit aux grands jurés que M. Cherry s'était vanté d'avoir participé à l'attentat à la bombe. Mais il y a peu d'informations sur les nouvelles preuves supplémentaires, le cas échéant, que les enquêteurs ont pu trouver pour impliquer soit M. Cherry soit M. Blanton, dont l'acte d'accusation a été plus surprenant.

Interrogé sur les preuves lors d'une conférence de presse aujourd'hui, Doug Jones, l'avocat des États-Unis ici, a simplement répondu : "Nous nous attendons à ce que les preuves d'aujourd'hui soient un peu différentes de ce qu'elles auraient été il y a 36 ans." #x27

Bien que certains témoins soient décédés et qu'il n'y ait eu aucun rapport de nouvelles preuves matérielles, les procureurs ont déclaré aujourd'hui qu'ils étaient optimistes quant à leurs chances d'obtenir des condamnations dans l'affaire Birmingham. « Les témoins dont nous disposons, selon nous, sont suffisants pour soutenir l'accusation », a déclaré M. Jones.

Les poursuites contre M. Blanton et M. Cherry sont les dernières d'une série d'affaires poussiéreuses de droits civils qui ont été rouvertes ces dernières années alors qu'une nouvelle génération de procureurs du Sud est arrivée au pouvoir, alors que de nouveaux témoins se sont présentés pour soulager les consciences coupables. , et comme l'évolution des temps et de la démographie a facilité la formation de jurés prêts à condamner des Blancs pour les meurtres de Noirs.

Le cas le plus notable a été la condamnation en 1994 de Byron de la Beckwith pour l'assassinat en 1963 de Medgar Evers, un éminent organisateur de l'Association nationale pour l'avancement des personnes de couleur, dans le Mississippi. Mais il y en a eu de nombreux autres dans plusieurs États, et les responsables du Mississippi se penchent à nouveau sur les meurtres de 1964 de trois militants des droits civiques – Andrew Goodman, James Chaney et Michael Schwerner.

L'attentat de Birmingham occupe une place particulière dans l'histoire des droits civiques en raison du caractère aléatoire de sa violence, du caractère sacré de sa cible et de l'innocence de ses victimes. Les quatre filles – Denise McNair, 11 ans, et Addie Mae Collins, Carole Robertson et Cynthia Wesley, toutes les 14 ans – sont décédées dans un vestiaire au sous-sol de l'église lorsque la bombe a explosé à 10 h 19 le dimanche 15 septembre. 1963. Environ 20 autres personnes ont été blessées. La bombe, apparemment cachée sous les marches de l'église la nuit précédente, a soufflé le visage de Jésus par un vitrail. Les corps des filles, qui étaient vêtues de blanc pour un service annuel de la jeunesse, ont été retrouvés sous les décombres.

L'église avait été un centre d'activité pour les droits civiques à Birmingham, une ville qui a connu une des résistances les plus violentes de l'époque. Peut-être autant que n'importe quel acte, l'attentat à la bombe a suscité un sentiment public contre les ségrégationnistes du Sud et a encouragé les dirigeants des droits civiques à redoubler d'efforts. Plus récemment, l'incident a fait l'objet du documentaire acclamé de Spike Lee, 'ɿour Little Girls.''

Dans une circonstance inhabituelle, les affaires portées aujourd'hui seront jugées par les tribunaux de l'État ici même si le Federal Bureau of Investigation et les procureurs fédéraux ont dirigé le réexamen de l'attentat à la bombe. M. Jones a déclaré que sa capacité à poursuivre l'affaire devant les tribunaux fédéraux était entravée par des problèmes de compétence et par le délai de prescription.

Il a refusé de répondre aux commentaires faits par l'un des avocats de M. Cherry dans des rapports publiés selon lesquels il avait proposé à M. Cherry une peine légère en échange d'un plaidoyer de culpabilité sur des accusations fédérales de transport interétatique de dynamite. Dans les cas où la dynamite cause la mort, cette charge n'est pas soumise à la prescription.

Il n'y a pas de délai de prescription pour le meurtre. Si l'affaire est jugée, M. Jones et l'un de ses assistants seront nommés procureurs spéciaux de l'État et rejoindront un procureur de district adjoint dans la salle d'audience.

M. Blanton et M. Cherry ont tous deux été inculpés aujourd'hui de huit chefs de meurtre au premier degré – quatre pour meurtre intentionnel et quatre pour meurtre avec malveillance universelle. Les deux séries d'accusations donneront essentiellement le choix aux jurés, a déclaré David Barber, le procureur de la République.

M. Barber a déclaré qu'il ne poursuivrait pas la peine de mort contre M. Blanton et M. Cherry. Il a déclaré qu'ils devraient être jugés en vertu de la loi sur la peine de mort qui existait en 1963, une loi qui a depuis été modifiée en raison de préoccupations constitutionnelles.

Ni M. Blanton ni M. Cherry n'ont fait de commentaire public aujourd'hui alors qu'ils ont été emmenés en prison par leurs avocats. M. Blanton est arrivé le premier, vers 7 h 30, et M. Cherry s'est présenté peu avant midi, conduit par ses avocats dans une Lexus argentée portant la plaque d'immatriculation N OCENT.

Les avocats des deux hommes ont déclaré que leurs clients plaideraient non coupables.

"Il a maintenu son innocence pendant 37 ans", a déclaré David S. Luker, l'avocat de M. Blanton. « Vous vous demandez simplement quelles informations ils possèdent maintenant qu'ils n'en possédaient pas au cours des 37 dernières années. Les souvenirs des gens ne s'améliorent pas avec le temps, mais empirent.

Mickey Johnson, l'un des avocats de M. Cherry, a déclaré qu'il tentait de calmer son client, qui a subi deux crises cardiaques. "Nous essayons de le garder quelque peu positif dans ses perspectives", a-t-il déclaré. 'ɼ'est un vieil homme.''

Contrairement à M. Blanton, qui a fait peu de commentaires sur l'attentat à la bombe au fil des ans, M. Cherry a clamé son innocence lors de fréquentes entrevues et conférences de presse. Bien qu'il ait reconnu son appartenance passée au Klan, il a maintenu qu'il était chez lui à Birmingham en train de regarder la lutte à la télévision la nuit où la bombe a été posée. Un rapport récent dans The Clarion-Ledger de Jackson, Mississippi, a révélé qu'il n'y avait pas de programmes de lutte à la télévision à Birmingham ce soir-là.

M. Cherry est en Alabama depuis le 4 mai, date à laquelle il a été extradé du Texas pour avoir abusé sexuellement de son ancienne belle-fille lorsqu'elle était enfant. Cette accusation est apparue alors que la belle-fille et d'autres proches étaient appelés à témoigner devant un grand jury au sujet de l'affaire de l'attentat à la bombe.

Maxine McNair, le seul parent d'une victime qui pouvait être jointe aujourd'hui, a déclaré qu'elle et son mari, commissaire de comté de longue date ici, avaient décidé de ne pas commenter les actes d'accusation. « C'est une journée intéressante, je vais le dire ainsi », a-t-elle déclaré.

Mais de nombreux habitants de Birmingham et d'autres ayant des souvenirs saisissants de l'attentat à la bombe ont clairement vu les événements de la journée comme une étape importante dans les efforts de cette ville pour panser ses blessures raciales. Plusieurs ont dit qu'ils étaient heureux de voir le gouvernement fédéral montrer la voie. Le rôle du gouvernement dans l'affaire avait été remis en question en raison de la divulgation il y a deux décennies que J. Edgar Hoover, l'ancien F.B.I. directeur, avait abandonné l'enquête dans les années 1960 malgré l'optimisme de ses subordonnés à Birmingham qu'elle pourrait être poursuivie avec succès.

« Ce fut une tragédie aux proportions absolument monumentales », a déclaré M. Jones. '⟎la a marqué la ville de Birmingham pendant près de 37 ans. Il doit y avoir une sorte de fermeture, d'une manière ou d'une autre.''

Le révérend John H. Cross, le pasteur de l'église baptiste de la 16e rue au moment de l'attentat à la bombe, a rappelé le 15 septembre 1963 comme "un jour terrible, un jour qui ne s'est jamais terminé". Les actes d'accusation d'aujourd'hui, a-t-il déclaré, " contribueront à calmer le moral de la ville. "


Quand les tensions raciales aux États-Unis étaient à leur pire : les attentats à la bombe de l'église baptiste de la 16e rue à Birmingham

L'attentat à la bombe contre l'église baptiste de la 16e rue était un acte de terrorisme suprémaciste blanc qui s'est produit à l'église baptiste afro-américaine de la 16 rue à Birmingham, en Alabama, le dimanche 15 septembre 1963. Quatre membres du Ku Klux Klan ont planté quinze bâtons de dynamite attachés à un dispositif de chronométrage sous les marches du côté est de l'église.

Birmingham, à l'époque, avait la réputation d'être une ville violente et toute forme d'intégration raciale se heurtait à une résistance. Le Dr Martin Luther King, Jr. a qualifié Birmingham de « probablement la ville la plus complètement ségréguée des États-Unis ».

L'église baptiste de la 16 rue était devenue un point focal pour les activités des droits civiques. L'église a été utilisée comme lieu de rencontre pour les leaders des droits civiques tels que le Dr Martin Luther King, Jr., Ralph David Abernathy et Fred Shuttlesworth. Le 2 mai, plus de 1 000 étudiants se sont rendus à l'église plutôt qu'à l'école et ont marché jusqu'au centre-ville de Birmingham pour protester contre la ségrégation raciale. La manifestation a conduit à l'intégration des équipements publics dans l'école en 90 jours.

Quatre filles, Addie May Collins, 14 ans, Carol Denise McNair, 11 ans, Carole Robertson, 14 ans, et Cynthia Wesley, 14 ans, ont été tuées dans l'attaque. Plus de 20 autres personnes ont été blessées dans l'explosion.

Le FBI a conclu en 1965 que l'attentat à la bombe avait été perpétré par quatre membres du Klan et ségrégationnistes connus : Thomas Edwin Blanton Jr., Herman Frank Cash, Robert Edward Chambliss et Bobby Frank Cherry.

En 1977, Robert Chambliss a été jugé et reconnu coupable du meurtre au premier degré de Carol Denise McNair, 11 ans. Thomas Blanton et Bobby Cherry ont été reconnus coupables de quatre chefs de meurtre et condamnés à la prison à vie en 2001 et 2002 respectivement. Cash, décédé en 1994, n'a jamais été inculpé pour son implication dans l'attentat à la bombe.

Denise McNair, 11 ans Carole Robertson, 14 ans Addie Mae Collins, 14 ans et Cynthia Wesley, 14 ans à partir de la gauche, sont montrées sur ces photos de 1963. Voici les visages des vies perdues lors de l'attentat à la bombe contre la Sixteenth Street Baptist Church le 15 septembre 1963. AP Photo A 10h22. Le 15 septembre 1963, un appelant anonyme a téléphoné à l'église et a simplement dit Trois minutes. Bernard Troncale A state trooper and two plainclothes men stand guard at a roadblock at the 16th Street Baptist Church in Birmingham, Ala., Sept. 16, 1963. The area was sealed off to all, but officers and the FBI are investigating the bombing which killed four African American children. The blast went off inside the basement door at far right. Associated Press The 16 Street Baptist Church served as a rallying point during the civil rights movement. It was declared a national historic landmark in 2006. CNN Firefighters and ambulance attendants remove a body from the church after the explosion. CNN The children were changing into their choir robes when the bomb went off and ended their lives. Tom Self The cars, which were parked beside the 16th street Baptist Church, were blown four feet by an explosion which ripped the church during services in Birmingham, Ala. on Sept. 15, 1963. The explosion also blasted windows from buildings within the area. AP Photo The explosion blew a seven-foot hole in the rear wall of the church and left a five-foot wide crater. Tom Self In the eight years before the 16th Street Baptist Church bombing, there were at least 21 other explosions at black churches and properties although there were no fatalities in these prior attacks. Birmingham News It blew a passing motorist out of his car and destroyed several other cars parked nearby. Tom Self All of the stained glass windows in the church were destroyed except one that depicted Jesus, but his face was blown out. Tom Self Agents of the FBI investigating the bombing of the 16th Street Baptist Church in Birmingham. Getty Images May 3, 1963 &ndash The 16th Street Baptist Church had become a focal point for civil rights activities including the Children&rsquos Crusade in May of 1963 making it a target for the segregationists. JONES Dr. Martin Luther King, Jr. described it at the time as One of the most vicious and tragic crimes ever perpetrated against humanity. The explosion killed four young black girls and injured 22 others. Birmingham News A black youth kneels in prayer, alongside other solemn people, after a Baptist church had been bombed leaving 4 children dead in the blast. Getty Images An unidentified group sing freedom songs in the street, after funeral services for three young African American girls, victims of a church bombing, Sept. 18, 1963, Birmingham, Ala. An African American man requested them not to demonstrate and they dispersed. Associated Press A grieving relative of one of bombing victims in Birmingham, Ala., Sept. 15, 1963, at the Sixteenth Street Baptist Church has led away after telling officers that some of his family was in the section most heavily damaged. The man just in back of him is holding a shoe found in the debris. At least four persons were known to have been killed. AP Photo Hospitalized bomb blast victim Sarah Jean Collins, 12, blinded by dynamite explosion set off in the basement of the church that killed her sister and three other girls as her Sunday school class was ending. Photo by Frank Dandridge//Time Life Pictures/Getty Images


Condoleezza Rice recalls racial blast that killed childhood friend

BIRMINGHAM, Alabama (Reuters) - When a church bombing killed four young black girls on a quiet Sunday morning in 1963, life for a young Condoleezza Rice changed forever.

The racial attack on the 16th Street Baptist Church, in the former secretary of state’s hometown of Birmingham, Alabama, rocked the nation and led to sweeping changes in laws governing civil rights.

But for Rice, just 8 years old at the time, the tragedy meant the death of a little girl she used to play dolls with, and the loss of her own youthful sense of security.

“As an 8-year-old, you don’t think about terror of this kind,” said Rice, who recounted on Friday her memory of the bombing and its aftermath in remarks to a gathering of civic leaders in Birmingham as part of several days of events leading up to the 50th anniversary of the bombing on September 15.

Rice’s hometown had become a place too dangerous for black children to leave their own neighborhoods, or go downtown and visit Santa Claus, or go out of the house after dark.

“There was no sanctuary. There was no place really safe,” she said.

Rice’s friend, 11-year-old Denise McNair, died in the blast along with 14-year-olds Carole Robertson, Addie Mae Collins and Cynthia Wesley. Their deaths at the hands of Ku Klux Klan members garnered national support for passage of the Civil Rights Act of 1964.

Events for the 50th anniversary of the bombing will include a screening of filmmaker Spike Lee’s new documentary, “Four Little Girls,” and a memorial service on Sunday scheduled to include U.S. Attorney General Eric Holder.

Rice has a treasured photo of her friend accepting a kindergarten certificate from Rice’s father, who was a pastor at another church. McNair had gone to preschool there. McNair’s father was the community photographer, documenting birthday parties and weddings in happier times.

“Everyone in the black community knew one of those girls,” Rice said.

Her father told her the bombing had been done by “hateful men,” she said, but it was an act that later uncovered something ultimately good.

“Out of great tragedy, people began to recognize our humanity, and it brought people together,” said Rice.

The bombing left its mark on her even as an adult, when as U.S. Secretary of State under President George W. Bush, she used the experience to understand the plight of Palestinian and Israeli victims of bombs and attacks during peace negotiations.

“I told them I know what it is like for a Palestinian mother, who has to tell her child they can’t go somewhere,” Rice said, “and how it is for an Israeli mother, who puts her child to bed and wonders if the child will be alive in the morning.”

But with all of the progress made in civil rights during the 50 years since the blast, Rice cites education as the biggest impediment to equality in modern times.

She expressed dismay at racial disparities in the quality of education for minorities and criticized the “soft bigotry of low expectations” in a system she said challenges black students less than others.

“Even racism can’t be an excuse for not educating our kids,” she said. “If a kid cannot read, that kid is done. A child in a bad school doesn’t have time for racism to be eradicated. They have to learn today.”

(This story is corrected with spelling of Condoleezza in headline and first paragraph)


Johnny's Death: The Untold Tragedy In Birmingham

Forty-seven years ago this week, on Sept. 15, 1963, a bomb exploded at the Sixteenth Street Baptist Church. The blast killed four little girls and became a tragic marker in civil rights history.

Racial violence broke out on the streets there that afternoon, leading to another, less well-known killing that day. For decades, the circumstances surrounding 16-year-old Johnny Robinson's death remained a mystery.

Johnny Robinson, who was 16 when he was killed during the unrest following the infamous church bombing in Birmingham on Sept. 15, 1963. Courtesy of Diane Robinson Samuels masquer la légende

The family didn't talk about what happened to Johnny just a few hours after the explosion at the Baptist church.

"Back in those days parents didn't discuss that," says Leon Robinson, 60, Johnny's brother. "They didn't set down and talk to us like we talking now. Kept everything inside, you know. So we just had to deal with it ourselves. That's what we did."

Johnny's sister, Diane Robinson Samuels, remembers arriving at the hospital late in the afternoon on that awful day.

"My mama was coming out the door, and she said, 'Your brother dead, your brother dead,' " Samuels, now 62, recalls. "I think it was about four, five cops was there. And she was just beating on them. With her fists, just beating, ''Y'all killed my son, y'all killed my son.' "

Her older brother Johnny was dead, shot in the back by a white police officer. Today, FBI files in the archives of a Birmingham library offer more detail about what happened that afternoon.

First, Slurs And Soda Bottles

Johnny was hanging around with a few other black teenagers near a gas station on 26th Street. It was a tense scene. White kids drove by, waving Confederate flags and tossing soda pop bottles out car windows. They exchanged racial slurs with Robinson and his group.

FBI agent Dana Gillis works on civil rights cases in the South. "There was a lot of back and forth that you might expect between individuals that were sympathetic to the death of the girls and their families as opposed to those individuals who had no feelings whatsoever for what was being done," Gillis says.

Witnesses told the FBI in 1963 that Johnny was with a group of boys who threw rocks at a car draped with a Confederate flag. The rocks missed their target and hit another vehicle instead. That's when a police car arrived.

Officer Jack Parker, a member of the all-white police force for almost a dozen years, was sitting in the back seat with a shotgun pointed out the window. The police car blocked the alley.

Gillis describes what happened next.

"The crowd was running away and Mr. Robinson had his back [turned] as he was running away," Gillis says. "And the shot hit him in the back."

Other police officers in the car offered differing explanations for the shooting.

One said it could have been an accident because the driver slammed on the brakes -- jostling Parker, who mistakenly fired the gun. Another officer said the car might have hit a bump in the road.

But other witnesses with no ties to the police said they heard two shots and no advance warnings. Some news reports at the time concluded, mistakenly, that the kids had been tossing rocks at the police.

A local grand jury reviewed the evidence back in 1963 but declined to move forward with any criminal prosecution against the white police officer. A federal grand jury reached the same conclusion a year later, in 1964.

Doug Jones prosecuted two of the men responsible for the bombing when he was the U.S. attorney in Birmingham during the Clinton administration. Jones is white, and a lifelong resident of the area. He says he's not surprised the Johnny Robinson case went nowhere.

"Those cases involving the excessive force or discretion of a police officer are very, very difficult to make even in today's world much less in 1963 where you would most likely have an all-white, probably all-male jury who was going to side with that police officer by and large," Jones says.

No Attention Paid

The four little girls who died in the church basement attracted worldwide attention. The Rev. Martin Luther King Jr. delivered the eulogy at a joint funeral service for three of them.

But Johnny Robinson's death, six hours later, mostly went unrecognized.

Leon Robinson and Diane Robinson Samuels say that for years their family didn't talk about what happened to their brother Johnny the day he was killed. Carrie Johnson/NPR masquer la légende

The Justice Department and the White House asked about the Johnny Robinson case at the time.

But a Birmingham civil rights leader, the Rev. C. Herbert Oliver, called Washington to say the government wasn't protecting black children. Instead, Oliver said, law enforcement seemed to be more interested in shooting them.

Leon Robinson, Johnny’s little brother, might agree with that. "I was just so thankful I wasn't with him that day," Robinson says. "I probably would have wound up getting killed too."

He says the family never heard concern from anyone at the White House or even the Birmingham police. "No, no, no, no," he says. "That wasn't going to happen. Not here in Alabama. That ain't going to happen here."

Then a few years ago, the FBI reopened the investigation as part of its effort to figure out whether it could prosecute old civil rights cold cases from the 1960s.

It wasn't until the FBI's Gillis came to the family's neighborhood a few months ago that the Robinsons got a real picture of what happened to their 16-year-old brother.

Mixed Emotions

On a recent day, Samuels sat at her kitchen table in a tan brick house, touching a plastic bag filled with mementos -- like her brother's funeral program and some autopsy photos from a book that show the fatal wound in his back.

"We didn't hear nothing else about what was going on, whatever til that FBI came here, we didn't even know it was no cold case or nothing," Samuels said. "Then he came to our house and sit down to tell us what had happened. Me and my brother now. They didn't tell us while my mama was living my mama died in 1991."

The family says Johnny was a good kid. But the Robinsons had troubles. Their father died in a fight with a neighborhood man a few years before Johnny's death. The younger kids went to live with an aunt.

In the years after Johnny's shooting, their mother didn't want to discuss it. She ended up in a psychiatric hospital for a while. Robinson said the family never really talked about what happened. In fact, he says, he and his sister went to school the next day.

At the historic Sixteenth Street Baptist Church, photos of the four girls killed in the infamous Sept. 15, 1963 bombing. Mario Tama/Getty Images masquer la légende

That reluctance to talk about it is one reason Johnny's death didn't get much notice until recently. There are other reasons as well.

The police were plenty busy around that time. They were fighting, among other things, a proposal to integrate the force by bringing in black officers.

Jack Parker, the officer who shot Johnny, was head of a Fraternal Order of Police lodge. He signed an ad in the newspaper that fall arguing against integration of the police force.

The FBI and the Justice Department told the Robinsons they couldn't move forward with a possible case of excessive force or hate crimes against a dead man.

Johnny's previous brushes with the law also may have been a factor. They made his story just a little less shocking than the little girls' tragic end. Johnny had a juvenile record and had served time in detention. He'd been picked up by the Birmingham police in 1960, when he was 13 years old, on suspicion of burglary and grand larceny.

In the past few years, the Robinsons have started to get some local recognition. The city of Birmingham proclaimed Johnny Robinson a foot soldier in the civil rights movement.

Gillis of the FBI says he's sorry it took so long for the family to get information about their brother's death. "When you look at the history of that day and age, that was just the loss of a life," Gillis says. "And it may not have been a life that had value on the part of the institutions that were in place at that time."

Tom Perez, leader of the Justice Department’s civil rights unit, says that while telling the story of Johnny's death most likely won't bring a legal conclusion to the story, it may help bring another kind of resolution.

"People have died, memories have faded, evidence has disappeared or is no longer available," Perez said. "The measure of our success is . our ability to uncover the the truth in all of these cases. And as a result of uncovering the truth, I think we are bringing closure and understanding to this dark chapter in our nation’s history."

But Samuels says she has mixed emotions about revisiting the past. She says her heart's still heavy. And she's had several heart attacks. But she also feels the death of someone like Johnny -- a kid who may have had some problems but didn't deserve to die -- belongs in the annals of civil rights history.

"They shouldn't have just focused on them little girls," she says of the attention paid to the bombing victims by those who mourned the violence of Sept. 15, 1963. "You know. The big wheels. I guess you had to be in the big league. But in my heart, me, I am a big wheel. And that was my brother."


From the archive, 16 September 1963: Black church bombed in Birmingham, Alabama

At least fifteen sticks of dynamite exploded in the basement of the 16th Street Baptist Church as Sunday school classes were being held here today, killing four Negro schoolgirls and injuring 23 other Negroes, some seriously. Later, police shot dead a Negro youth after he threw stones at passing cars. Another Negro boy, aged 13, was shot dead while riding a bicycle.

The church was the starting point in the summer for marches by Negroes in protest against segregation. Today the inside of the building was a complete chaos. The church clock stopped at 10.25 a.m. The pulpit was shattered. A damaged cross lay among the rubble. Glass, some of it bloodstained, covered the pews and the choir stalls.

The force of the explosion was such that concrete blocks were torn loose and hurled outwards, windows were blown out of shops and houses nearby, and several cars parked outside were destroyed.

In the unfinished Sunday school lesson this morning the children were reading from the Gospel of St. Matthew: “But I say unto you, love your enemies.” Tonight only one stained glass window in the church remained unbroken: it showed Christ leading a group of little children.

One witness said he saw about sixty people stream out of the shattered church, some bleeding. Others emerged from a hole in the wall. Across the street a Negro woman stood weeping. She clasped a little girl’s shoe. “Her daughter was killed,” a bystander said. Two of the dead schoolgirls were aged 14 and another aged 11. One of the children was so badly mutilated that she could only be identified by clothing and a ring.

Mr. M. W. Pippen stood outside his damaged dry cleaning shop opposite the church. “My grand baby was one of those killed,” he said. “Eleven years old. I helped pull the rubble off her… I feel like blowing up the whole town.”

Other people had lucky escapes. Miss Effie McCaw, a 75-year-old Sunday school teacher, said she was taking a class of five children in the basement when the explosion occurred. “I told them to lie down on the floor,” she said. “None of us was hurt.”

Guardian, 16 September 1963. Photograph: Guardian

One Negro man, Robert Green, aged 24, said he was driving past the church when the explosion occurred:

“I was only about thirty feet from the church. I didn’t notice anyone around the church, but I wasn’t paying particular attention. There was a big boom and I was knocked out. Glass was flying everywhere. When I came to, my car had stopped and I saw people coming out in front of the church. A woman came out from the hole in the wall. There was blood on her face.”

State troopers and Birmingham police were alerted to stop a car with two men seen near the church at the time of the explosion. The Governor of Alabama, Mr George Wallace, who is against integration, offered a $5,000 reward for the capture of those who caused the explosion, and the Department of Justice called in detectives from the Federal Bureau of Investigation.

Soon after the explosion a white man with a Confederate flag flying on his car drove into the area. Police quickly took him into custody.

All available Negro ambulances were sent to the church, and as police and firemen pulled at the rubble in search of more bodies, crowds of angry, weeping Negroes gathered near by. They began throwing stones at police, who sent for riot equipment.

The Rev. John Cross, pastor at the church, took a police megaphone and walked to and fro, urging the Negroes to leave the area. “The police are doing everything they can. Please go home,” he pleaded.

Later Governor Wallace ordered 150 State troopers into the area at the request of the police chief, Mr Jamie Moore, who said he feared reprisals by Negroes. Units of the National Guard which have not been federalised were also alerted.

The Rev. Martin Luther King, the Negro leader, said in Atlanta, Georgia, “Our whole country should enter into a day of prayer and repentance for this terrible crime.” In a telegram to President Kennedy he said he would go to Birmingham to plead with Negroes to refrain from violence.

He added that unless the Federal Government took immediate steps there would be in Birmingham and Alabama “the worst racial holocaust this nation has ever seen.”

The bombing of the 16th Street Baptist Church was a pivotal moment for the American civil rights movement. The FBI identified four suspects, all Ku Klux Klan members, but no charges were brought at the time, though one, Robert Chambliss, was sentenced for holding the dynamite without a permit. Chambliss was convicted when the case was revived in 1977, Thomas Blanton in 2001 and Bobby Frank Cherry in 2002. Herman Frank Cash, the fourth suspect, died in 1994.


Marking 50th anniversary of Alabama church bombing

"It is a sad story, but there is a joy that came out of it," said Sarah Collins Rudolph, who survived the Sept. 15, 1963 blast at the 16th Street Baptist Church.

Her 14-year-old sister, Addie Mae Collins, was among the victims of the bomb planted by a member of the Ku Klux Klan.

On Sunday, at 10:22 a.m. CT, the time of the blast, the church's bell tolled in remembrance of Collins, 11-year-old Denise McNair, and Carole Robertson and Cynthia Wesley, both 14.

The church service, which included the exhortation to "love your enemies" — the same verses read 50 years ago, started a day of activities throughout the city, both remembering the tragedy and celebrating the civil-rights laws that resulted from it.

"What would you do if you could get your hands on that Blanton dude who bombed the church?" asked Pastor Arthur Price at the church's Sunday school class. The Christian answer, he said, is to practice "the love that forgives."

The 1964 Civil Rights Act that outlawed discrimination on the basis of race, ethnicity, religion or gender also brought an end to the Jim Crow laws that had enforced rigid segregation practices across much of the southeastern United States.

The Klansmen involved in the church bombing were convicted years later. One remains imprisoned.

Scores of songs, plays and odes have been penned since the bombing in honor of the four girls. Lauded musicians Joan Baez and Bruce Springsteen have mentioned the bombing in their music. In 1997, director Spike Lee made the documentary film 4 Little Girls about the murder. The film was nominated for an academy award.

Less than a month after his "I Have a Dream" speech, Dr. Martin Luther King Jr. reacted to the murders and cast blame on the complacent.

“What murdered these four young girls was the negro business and professional individual who’s more concerned about his job than he’s concerned about freedom and justice,” he said.

Celebrated as martyrs in the history of civil rights, the four bombing victims were awarded the Congressional Gold Medal, the highest honor bestowed on civilians, after President Barack Obama signed into law H.R. 360 in May to posthumously recognize the sacrifice of the four girls.

On Thursday, the families were given replicas of the medal, which pictures the four girls, the church and their names. In the center the medal states, "Pivotal in the struggle for equality," said Rosie Rios, who as treasurer of the United States oversees the U.S. Mint, which minted the medals.

Saturday's events will conclude with a concert by American Idol season four winner and Birmingham native Taylor Hicks and fireworks at Railroad Park in Birmingham.


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